研究

古老的疾病有可能使肝脏再生

麻风病是世界上最古老和最持久的疾病之一,但导致麻风病的细菌可能还具有令人惊讶的生长和再生重要器官的能力.

3D计算机生成的肝脏图像,蓝色背景显示肝脏的连接网络

科学家们发现,与麻风病有关的寄生虫可以重新编程细胞,使成年动物的肝脏变大,而不造成损害, 疤痕或肿瘤.

研究结果表明,有可能利用这一自然过程来更新老化的肝脏,并增加人类的健康寿命——无疾病生活的时间长度.

专家表示,它还可以帮助受损肝脏再生, 从而减少移植的需要, 目前,对于终末期肝脏疤痕患者,唯一的治疗选择是什么.

细胞重新编程

以前的研究通过一种侵入性技术,通过产生干细胞和祖细胞(干细胞的后一步,可以成为特定器官的任何类型的细胞)来促进小鼠肝脏的再生,而这种技术通常会导致疤痕和肿瘤生长.

克服这些有害的副作用, 威尼斯注册登录主页的研究人员建立在他们之前发现的麻风病致病细菌的部分细胞重编程能力的基础上, 麻风杆菌.

在巴吞鲁日与美国卫生与公众服务部合作, 路易斯安那州, 研究小组用这种寄生虫感染了57只犰狳——麻风病细菌的自然宿主——并将它们的肝脏与未感染的犰狳和那些被发现对感染有抵抗力的犰狳的肝脏进行了比较.

他们发现,受感染的动物生长出了大而健康且未受伤害的肝脏,其重要成分相同, 比如血管, 胆管和功能单位称为小叶, 作为未受感染和有抵抗力的犰狳.

被劫持的细胞

研究小组认为,这种细菌“劫持”了肝脏固有的再生能力,从而增加了器官的大小和容量, 因此, 为它提供更多细胞供其生长.

他们还发现了几个指标,表明受感染的犰狳的主要肝细胞——被称为肝细胞——已经达到了“恢复活力”的状态.

受感染的犰狳的肝脏也包含基因表达模式——构建细胞的蓝图——类似于年轻动物和人类胎儿肝脏的基因表达模式.

代谢相关基因, 生长和细胞增殖被激活,而与衰老相关的细胞则被下调, 或抑制.

科学家们认为这是因为细菌重新编程了肝细胞, 让它们回到早期的祖细胞, 它们又变成了新的肝细胞并生长出新的肝组织.

未来的发展

研究小组希望这一发现有可能帮助开发针对人类衰老和受损肝脏的干预措施. 目前全球每年有200万人死于肝病. 

研究结果发表在《威尼斯注册登录主页》杂志上. 这项研究得到了英国医学研究委员会、美国国立卫生研究院和国家过敏和传染病研究所的资助.

如果威尼斯注册登录主页能确定细菌如何使肝脏生长成一个功能器官而不对活体动物造成不良影响, 威尼斯注册登录主页也许能够将这些知识转化为开发更安全的治疗干预措施,使衰老的肝脏恢复活力,并使受损组织再生.

Anura Rambukkana教授威尼斯注册登录主页再生医学中心

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[图片来源:Elena Merkulova via Getty Images]